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美国最高法院确认《著作权法》并未限制对三年诉讼时效前发生的损害索赔

2024年5月9日,美国最高法院就 Warner Chappell Music, Inc. 等诉 Sherman Nealy 等一案以 6 比 3 的结果作出判决,维持第十一巡回法院的裁决。该裁决表示,如果诉讼是在发现侵权行为的时间内及时提起的,原告可以追究《著作权法》规定的三年诉讼时效期限前发生的侵权行为的赔偿责任。

 

案件背景


20世纪80年代,Sherman Nealy 和 Tony Butler 成立了 Music Specialist, Inc.(MSI)。Nealy 负责提供资金,而 DJ 出身的 Butler 撰写音乐作品并与 MSI 发行专辑和单曲。企业在1986年解散,但业务持续到1989年。Nealy 后因犯罪被判入狱,而 Butler 开设了一家新公司 321 Music, LLC,并开始为 MSI 的音乐作品授权。

 

Nealy 于2008年出狱后发现第三方未经授权使用和分发 MSI 的音乐目录。直到2015年再次刑满释放,他才得知关于 Warner Chappell Music, Inc.、Artist Publishing Group, LLC 和 Atlantic Recording Corporation 涉嫌未经授权使用 MSI 音乐的诉讼。2018年12月,他和 MSI 起诉这些公司,并指控它们自2008年以来的侵权行为。

 

第十一巡回法院判决称,在“发现规则”下(见文后注释),原告可以要求追究三年前的侵权行为。最高法院维持了这一判决,认为《著作权法》没有限制三年诉讼时效前发生的损害赔偿。

 

法院意见


卡根法官撰写了法院的多数意见。她指出《著作权法》的明文规定允许在及时提起诉讼的情况下,追究三年时效期前的侵权行为赔偿责任。她强调该法规没有明确限制损害赔偿的时效。

 

异议


戈萨奇法官发表了异议意见,称多数意见不应适用发现规则,并认为法院应该放弃此案,等待更具相关性的案件。

 

注释:什么是“发现规则”?


“发现规则”是一项法律原则,用于计算诉讼时效的开始时间。通常情况下,诉讼时效的计时从违法行为实际发生的时间开始,但发现规则则改变了这一点。在发现规则下,诉讼时效从受害者“发现”或者“合理应该发现”相关的侵权行为或伤害之时开始计算,而不是从侵权行为实际发生的时间开始。


这对原告(受害者)有利,因为某些伤害或侵权行为可能不会立即显现出来或者在一开始就被察觉。发现规则给予原告更多时间来发现伤害或侵权,并在合理的时间内提起诉讼。该规则在一些复杂的案件中尤其适用,例如涉及职业病、医疗事故、隐性侵权行为(如著作权或专利侵权)等。

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